美国宇航局开展登陆木卫二寻找生命计划

这张艺术概念图显示了在木星卫星欧罗巴(即木卫二)所看到的景象。在欧罗巴粗糙、冰冷的表面上,散布着一些微红色的区域,科学家希望对这些区域进行更多的了解。  

这张艺术概念图显示了在木星卫星欧罗巴(即木卫二)所看到的景象。在欧罗巴粗糙、冰冷的表面上,散布着一些微红色的区域,科学家希望对这些区域进行更多的了解。

表层冰壳开裂后,冰下海洋的物质喷出后形成的条纹布满了欧罗巴表面

表层冰壳开裂后,冰下海洋的物质喷出后形成的条纹布满了欧罗巴表面

 新浪环球地理讯,北京时间8月10日消息,在木星的卫星欧罗巴表面覆盖着具有裂痕的冰壳,而在冰壳下方是液态的海洋。一直以来,欧罗巴都是太阳系中最可能存在外星生命的星球。现在,美国航空航天局(NASA)已经开始筹划在未来展开前往欧罗巴寻找生命的计划。

  在本周由一些前沿行星研究专家发表在《天体生物学》(Astrobiology)杂志上的一篇文章中,描述了在下个十年的某个时间,实施登陆欧罗巴计划的细节。登陆车将拥有一个钻头和一个显微镜,与卡西尼飞船以及好奇号火星探测器所携带的设备类似。

  论文的第一作者、NASA喷气推进实验室的研究者罗伯特·帕帕拉多(Robert Pappalardo)说:“欧罗巴是太阳系中除了地球之外,最有可能存在生命的星球,而实施登陆任务将是寻找生命迹象的最佳方式。”

  目前,我们对欧罗巴的大部分知识都来自旅行者计划在20世纪80年代,以及伽利略探测器在20世纪90年代的飞掠观测(flyby)。科学家认为,由于附近木星巨大的引力影响,产生的潮汐力使欧罗巴内部加热,提供的热能可能会使表面冰层下的水保持液态。特别让研究者感到兴奋的是欧罗巴表面上遍布着颜色较深、呈暗红色的斑点(又被称为“雀斑”),这些区域内可能存在着微生物生命。据推测,暗斑的可能是下层温度较高且较脏的海水涌升上来,并在欧罗巴表面重新冻住而形成的。

  NASA的科学家对欧罗巴上面的众多特征都很感兴趣,并提出了很多问题。是什么原因造成了欧罗巴表面红色的“雀斑”,以及冰壳上的深色条纹?那里的所发生的化学反应是什么?那里是否存在有机分子,如果有的话,又有哪些可以作为生命产生的材料?

  《天体生物学》杂志的高级编辑克里斯·麦凯(Chris McKay)说:“在欧罗巴表面登陆,将是对那里进行天体生物学探索的关键一步。”他现在任职于地处加利福尼亚州的NASA艾姆斯研究中心。“这篇论文描述了在这种登陆任务中所涉及的科学,”克里斯·麦凯说,“我们希望,欧罗巴表面的物质,很可能在断裂条纹附近,能够发现从冰下海洋里带上来的生物标记。”NASA的朱诺号探测器将在2016年到达木星轨道,它上面装载有高分辨率的摄像机,届时将帮助欧罗巴登陆器定位潜在的登陆地点。


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